Sinds de Verenigde Staten het embargo hebben opgeheven, gaat er een hele nieuwe wereld open voor Cuba.  Of is het net andersom?  In elk geval is de kans groot dat het land de komende jaren een razendsnelle verandering/ontwikkeling zal ondergaan. Het leek ons dan ook het geschikte moment om Cuba nu, nu het nog authentiek is, te ontdekken.

In eerste instantie had ik een echte rondreis in gedachten. Ik wilde 2 dagen in Havana blijven, daarna 2 overnachtingen in Vinales en 3 nachten in de buurt van Trinidad. Op die manier konden we heel West en Midden Cuba ontdekken want het land is te groot om het in 1 week helemaal rond te reizen.

Toen ik hotels begon te zoeken, kwam ik echter tot de constatering dat er behalve in Havana en Varadero geen (of heel weinig) 'deftige' hotels te vinden zijn. Er zijn wel massa's Casas Particulares (kamers bij mensen thuis). Ik geloof graag dat er daar heel leuke tussen zitten en dat je een land en haar bevolking goed leert kennen door bij hen te logeren, maar het is echt niet mijn ding. Ik hou er van om na een drukke dag in een fijn hotel aan te komen, nog even zwemmen, aan de bar hangen of langs het strand wandelen. Tijd voor plan B dus.

Na de kaart grondig te hebben bestudeerd, beslisten we 4 overnachtingen in Havana te boeken en 4 nachten in Varadero. Varadero was de plaats waarvan we vooraf hadden gezegd dat we daar absoluut niet moesten zijn, maar aangezien dat toch weer wat dichter lag bij Trinidad, Cienfuegos en Santa Clara, beslisten we toch om daar te verblijven.

Hotels in Havana

In Havana zijn er veel hotels, in alle categorieën. Hotels krijgen hier ook 1 tot 5 sterren volgens het internationale systeem, maar toch ligt de kwaliteit meestal heel wat lager dan in andere landen.

De bekendste hotels in Havana zijn Hotel Nacional, Hotel Plaza, Hotel Inglaterra en Parque Central.  Het eerst wordt algemeen aanzien als het beste, maar was jammer genoeg volzet. Het ligt langs de Malecon en heeft dus zicht op zee.  De 3 andere hotels liggen aan Parque Central. Inglaterra is een prachtig gebouw, maar ook hier waren geen kamers meer beschikbaar. Uiteindelijk boekten we een kamer in Parque Central. Het heeft 5 sterren en is een heel fijn hotel. Parque Central bestaat uit een oud en nieuw gedeelte. Als je hier wil verblijven, boek je best een kamer in het oude, koloniale gedeelte. De kamers zijn groter en mooier ingericht en de lobby is prachtig. Het nieuwe gedeelte heeft kleinere kamers en minder karakter.  Als je half pension boekt, mag je in de restaurants van het oude en nieuwe gedeelte eten. Volgens één van onze chauffeurs zou Hotel Saratoga ook heel goed zijn. Zelfs Béyoncé heeft er gelogeerd.

Havana Parque Central

                                                                              Hotel Nacional

Dsc00592
Dsc00649

Havana verkennen

Havana is een prachtige stad met majestueuze gebouwen, grote pleinen, gezellige kleine straatjes en veel pastelkleurige huizen. Jammer genoeg zijn grote delen in erbarmelijke staat. Er sterven dan ook regelmatig mensen door instortende huizen. Als je je probeert voor te stellen hoe het er hier uitziet als alles gerestaureerd is, weet je dat Havana helemaal niet onder hoeft te doen voor steden als Parijs, Londen of Rome. De stad ademt geschiedenis. Voorlopig is nog bijna alles in handen van de staat, maar nu het embargo is opgeheven, zal hier op termijn verandering in komen. Hopelijk zullen (buitenlandse) investeerders de mogelijkheden van deze fantastische stad zien en zal ze in al haar glorie hersteld worden. Als ze dan ook nog haar authenticiteit mag bewaren, zou dat helemaal geweldig zijn.

Havan is opgedeeld in een aantal stadsdelen:

Vedado en Plaza

Dit is het meest westelijk en modernste deel van de stad. Het is een uitgestrekt gebied en er zijn slechts een paar echt interessante bezienswaardigheden. Als je zin hebt in een flinke wandeling kan je de buurt te voet verkennen, maar wij huurden een oldtimer met chauffeur. 

Havana Cuba Oldtimer

Hotel Nacional ligt in deze buurt, langs de Malécon. De Malécon is de boulevard langs de zee. Overdag is het hier rustig en wij vonden het persoonlijk nogal kaal, maar 's avonds komen de Cubanen een wandeling maken en op de lage muurtjes zie je regelmatig vissers staan.

De belangrijkste bezienswaardigheid in deze buurt is echter Plaza de la Revolucion.  Het plein en de meeste omliggende gebouwen werden aangelegd in 1952. In eerste instantie heette het Plaza Civica, maar na de overwinning van Fidel Castro kreeg het haar huidige naam. Sinds die tijd is het ook het politieke en culturele hart van het land. Het plein is vrij kaal en saai, maar het heeft vooral een symbolische waarde en is dus toch een bezoek waard. Vroeger verzamelden hier vaak meer dan een miljoen mensen om te luisteren naar de toespraken van Fidel of om naar de militaire parades te kijken. In 1998 droeg de paus hier de mis op.

In het midden van het plein staat een 109 meter hoog monument, in de vorm van een ster, ter ere van José Marti. Onderaan het monument staat een beeld van hem.  Binnen in het monument bevindt zich een zaal die gebruikt wordt voor concerten en lezingen. Met een lift kan je naar de top. 

Verspreid over de stad vind je trouwens veel standbeelden van Marti. Hij is dan ook een nationale held. Hij was een begenadigd schrijver, activist en politicus. Hij was mee verantwoordelijk voor de alfabetisering van Cuba. Volgens hem was intellect de enige weg naar vrijheid.

Rond Plaza de la Revolucion staan enkele hoge gebouwen, waaronder het Ministerio del Interior. Bijna de hele voorgevel is bedekt door een afbeelding van Che Guevara met de woorden "Hasta la Victoria Siempre" wat zoveel wil zeggen als 'tot de eeuwige overwinning'.  Op het gebouw ernaast staat een afbeelding van Camilo Cienfuegos en de woorden "Vas bien, Fidel" of 'Je bent goed bezig, Fidel'.

Plaza De La Revolucion Havanna Monument
Plaza De La Revolucion Havanna Che Guevara
Plaza De La Revolucion Havanna Cienfuegos

Een paar straatblokken verder vind je Necropolis Colon, het gigantische kerkhof van Havana beslaat 55 hectare en telt bijna 2 miljoen graven. Het is één van de grootste kerkhoven ter wereld en is in de 19de eeuw ontworpn door een Spaanse architect. Door de vele beeldhouwwerken en monumenten is het uitgeroepen tot nationaal monument.  Alleen de gigantische toegangspoort is al de moeite waard. Het beeld bovenop de poort staat voor Geloof, Hoop en Liefde.

Het graf van La Milagrosa, de wondervrouw, is druk bezocht. Hier liggen een moeder en kind begraven die beide gestorven zijn bij de bevalling. Ze werden zij aan zij begraven, maar toen de doodskist werd geopend, lag de baby in de armen van de moeder.

Necropolis Colon Havana

In deze buurt, aan de Malecon, ligt de Amerikaanse ambassade. Door de moeilijke relatie tussen Cuba en de Verenigde Staten, is dit een beladen plaats.

Havana Amerikaanse Ambassade

Je kan ook een korte stop maken in het John Lennon Park.  In dit gezellige parkje staat een bankje met een beeld van John Lennon. Naast het bankje ligt een tegel met de inscriptie 'Diras que soy un sonador pero no soy el unico'.  Dit is de Spaanse vertaling voor de tekst 'you may say I'm a dreamer, but I'm not the only one', uit zijn bekende nummer Imagine. Het brilletje van het beeld is zo vaak gestolen dat er nu een bewaker langs zit. Op verzoek zet hij Lennon's bril op voor de foto.

Havana John Lennon Park

Centro Habana en Prado

Deze buurt ligt net buiten de vroegere stadsmuren om werd gecreëerd om extra huizen en groen te voorzien voor de inwoners van Havana. Toen de muren in 1863 werden afgebroken, breidde het gebied nog uit. 

Ons hotel lag aan het gelijknamige Parque Central, net op de grens tussen Centro Habana en het oude stadsgedeelte. Alle hotels rond dit plein zijn dus een uitstekende uitvalsbasis om de stad te verkennen.

Het park werd aangelegd in 1877. In eerste instantie stond er midden op het plein een beeld van Isabella II, maar dat moest later plaats maken voor een beeld van José Marti. Rond het park staan prachtige gebouwen zoals Hotel Inglaterra, het Gran Teatro de La Habana (voor mij het mooiste gebouw van de stad) en het Palacio del Centro Asturiano.  Vanop het dakterras van ons hotel, heb je prachtig zicht over dit plein. In tegenstelling tot het grootste deel van de stad, zijn de gebouwen hier wel gerestaureerd.

Havana Parque Central View 2

Bovenstaande foto is genomen vanaf het dakterras van hotel Parque Central. Links zie je het Palacio del Centro Asturiano, recht voor je Cinema Payret. Rechts achteraan zie je de koepel van het Capitolia, daarvoor Gran Teatro de la Habana en rechts vooraan Hotel Inglaterra.

Vlak achter het park ligt, het imposante Capitolio. De bouwers haalden hun inspiratie bij het Capitool in Washington. Het gebouw werd in 1929 geopend en had destijd een botanische tuin en een spoorwegstation. Vanaf 1959 zetelde de regering hier. In 1933 opende de politie hier het vuur op de menigte die demonstreerde tegen dictator Machado. Tegenwoordig is het ministerie van Wetenschap, Technologie en Milieu hier gevestigd.  Een aantal kamers in het gebouw zijn te bezichtigen, waaronder de prachtige bibliotheek. De koepel, die destijds met 92 meter het hoogste punt van Havana was, van het Capitolio staat al jaren in de steigers. 

Havana Capitolio

Als je in Havana sigaren wil kopen, ga je best naar Real Fabrica de Tabacos Partagas, Cuba's grootste sigarenfabriek. De eigenaar bewaart de afkomst van zijn tabaksbladeren angstvallig. Men weet wel dat hij zijn tabaksbladeren laat gisten in houten vaten om zo het aroma te versterken. De winkel ligt achter het Capitolio en is dus makkelijk te vinden.

Fans van Hemingway moeten zeker binnen wippen in Sloppy Joe, de stamkroeg van Hemingway. Als je de straat rechts langs Hotel Parque Central inloopt, ligt de bar 100 meter verder aan je linkerkant.

Buiten de stad

Als je de drukte van de stad even wil ontvluchten, kan je terecht in Parque Almendares.  Door dit kleine stukje bos in Havana, stroomt de rivier Almendares.

De legende zegt dat een zieke Spaanse bisschop hier in de 17de eeuw kwam kuren en daarna volledig herstelde.

Het is een prachtig bos met tropische planten.

Havana Parque Almendares 4
Havana Parque Almendares 2
Havana Parque Almendares 3
Havana Parque Almendares 1

Als je graag een dagje van het strand wil genieten, ga je best naar Playas del Este. Twintig minuutjes buiten de stad ligt er nl een strand van 50 km lang. Let hier wel op voor het zogenaamde 'Jineterismo'. Sommige Cubanen willen grof geld verdienen aan de toeristen.. Ze sluiten vriendschap in de hoop naar het buitenland te worden uitgenodigd of ze proberen vervalste producten te verkopen (sigaren). De autoriteiten treden er streng op, maar wees toch maar op je hoede. Wegens tijdgebrek hebben wij een dagje strand aan ons voorbij laten gaan.

Aangezien Hemingway lange tijd op Cuba verbleef, wilden wij graag zijn huis en museum in Cojimar bezoeken. Dat bleek echter tijdelijk gesloten te zijn wegens 'werkzaamheden'. De poortwachter kon ons niet vertellen voor hoelang.

Habana Vieja

De historische stadskern is sinds 1982 Unesco werelderfgoed. De stad werd eeuwenlang verwaarloosd, maar de restauratiewerken zijn in volle gang. 

Enkele hoogtepunten:

  • Plaza de la Catedral: één van de belangrijkste bezienswaardigheden van Cuba, met als hoogtepunt de Catedral de San Cristobal, volgens velen de prachtigste kathedraal van Latijns-Amerika. Verder vind je hier enkele paleizen uit de 18de eeuw. Kijk hier naar het filmpje dat ik ter plaatse maakte en het lijkt alsof je met mij op het plein staat.
Havana Plaza De La Catedral (1)
Havana Plaza De La Catedral (2)
  • Bodeguita del Medio: één van de zijstraten van de Plaza de la Catedral (Calle Empedrado) leid je naar Bodeguita del Medio. Halfweg (del medio) dit straatje opende in 1942 een kruidenier. Later breidde het winkeltje uit met een bar waar de locale politici, intellectuelen en artiesten hun borreltje kwamen drinken. Uiteraard was Hemingway hier vaste klant.
Bodeguita Del Medio 1
Bodeguita Del Medio 3
  • Convento de Santa Clara: Dit gigantische klooster werd in 1664 gesticht om de arme meisjes van de stad op te vangen. De sobere buitenkant zou in schril contrast staan met de prachtige binnenkant. Ook hier stonden we echter voor een gesloten deur vanwege restauraties.
Havana Convento De Santa Clara
  • Convento de Belen: ook hier zijn de restauratiewerken volop aan de gang. De werklui lieten ons alvast een kijkje nemen en het ziet er al prachtig uit. Volgens hun info zou het volgende maand (april 2017) klaar moeten zijn. Als je na die tijd in Havana bent, neem dan even een kijkje en laat me weten of een Cubaanse maand even lang duurt als bij ons.
Havana Convento De San Belen
Havana Convento De Belen
  • Calle Obispo: dit is één van de meest bruisende en karakteristieke straatjes van Havana tussen de Plaza de Armas en Avenida de Belgica. De meeste gebouwen in deze straat zijn reeds gerestaureerd. Vooral de oude apotheek is een bezoekje meer dan waard.
Calle Obispo 1

Plaza de Armas: hier waan je je enkele eeuwen terug in de tijd. De gebouwen rond dit gigantische plein zijn gerestaureerd en midden op het plein staan kunstenaars die je hun schilderijen en boeken over Havana aanbieden. Voor het Palacio de los Capitanes Generales is prachtig. Het werd aan het einde van de 18de eeuw gebouwd voor de gouverneur. Het deed dienst als kapittelhuis en later als gevangenis. Tegenwoordig is het een museum.

Havana Palacio De Los Capitanes Generales

Vervoer in Havana

Als je veel tijd hebt (en van een fikse wandeling houdt), kan je Havana makkelijk te voet verkennen. Maar als je iets minder tijd hebt (en wat gemakzuchtig bent), zijn er heel wat alternatieven.

Zoals eerder gezegd, kan je het centrum van Havana en de regio net buiten Havana best met een taxi verkennen. En dan is er uiteraard niets leuker dan de oldtimers die het stadsbeeld nog altijd kleuren. Zij geven Havana net dat tikkeltje meer. Het verwonderde ons trouwens dat er nog zoveel oldtimers rondrijden. Ik schat dat zeker 1/3 van het wagenpark ouder dan 50 jaar is. Hier een paar leuke plaatsjes om jullie de sfeer te laten proeven.

Havana Oldtimer (1)
Havana Oldtimer (3)
Havana Oldtimer (4)

Om het oude stadsgedeelte te verkennen kan je een riskja huren. Beetje medelijden met die arme fietser? Neem dan een cocotaxi. Deze grappige gele scooters kom je overal in de stad tegen.

Havana Riksja
Havana Cocotaxi

Al deze bezienswaardigheden bezochten wij in 3 dagen tijd. Havana is echt een prachtige stad en we komen over een jaar of 10 zeker een keer terug om te kijken of de stad (en het land) een metamorfose hebben ondergaan.  Op deze kaart vind je alle plaatsen die wij in en om Havana bezochten.

Vanuit Havana maakten wij nog een daguitstap naar Vinales, de tabaksstreek. Daarover lees je hier meer.    Over Trinidad, Cienfuegos en Santa Clara vind je meer in de derde post over Cuba.

A Week In Cuba
Een Week In Cuba