Als ik aan Rusland dacht, dacht ik niet aan indrukwekkende bezienswaardigheden maar aan saaie, betonnen, communistische gebouwen en aan een arm en hard verleden. Toen ik in 2001 voor het eerst in Sint-Petersburg kwam, moest ik mijn mening meteen herzien.   Wat een prachtige, imposante en sjieke stad is dit. Voor mij is het nog steeds de mooiste Europese stad die ik ooit bezocht. Het laat zelfs steden als Parijs en Rome achter zich. Ik geef jullie dan ook graag een uitgebreide rondleiding in deze meest Noordelijke  metropool ter wereld.


Achtergrondinfo


3 eeuwen geleden was de stad nog moerasgebied. In 1703 besloot tsaar Peter de Grote een nieuwe stad te stichten als raam op het westen. Niet zonder pretenties, want Sint-Petersburg moest de nieuwe hoofdstad van Rusland worden. De stad is gebouwd op 42 eilandjes en wordt doorkruist door de Neva.    
Vanaf 1914 werd de stad omgedoopt in Petrograd en tien jaar later weer in Leningrad. Na de ineenstorting van het communisme kreeg de stad in 1991 de naam van haar stichter terug.

Logeren in Sint-Petersburg


Tijdens onze eerste trip waren er nog niet zoveel goede hotels in Sint-Petersburg. De 2 tophotels waren het Grand Hotel Europe op de Nevski prospect maar dat was echt buitensporig duur. 
Wij kozen dan ook voor het Astoria. Met zijn geweldige ligging aan het Sint-Isaac plein, recht tegenover de kathedraal is het  een ideale uitvalsbasis om de stad te verkennen.
Het hotel  is niet alleen een prachtig gebouw en ongelooflijk luxueus, het heeft ook een zeer rijke  historie. Hitler had hier in 1945 zijn overwinningsfeest (op Rusland) gepland, John Reed, auteur van ‘Ten days that shook the world’ verbleef hier toen de Bolsjewieken de macht grepen en de dichter Sergej Jesenin pleegde hier zelfmoord nadat hij met bloed op de muur schreef ‘Sterven is niet nieuw, maar leven is ook niet nieuw’, om er maar enkele te noemen.

Hotel Astoria Sint Petersburg

Belangrijkste bezienswaardigheden


In Sint-Petersburg kan je weken rondlopen, maar er zijn een aantal bezienswaardigheden die je absoluut niet mag overslaan:

  • De Petrus en Paulusvesting werd gebouwd tussen 1703 en 1733 en was de eerste stenen kathedraal van de stad. De torenspits is 123 meter hoog. Dat lijkt niets als je het vergelijkt met de gebouwen die ze tegenwoordig neerpoten, maar destijds was dat echt wel een huzarenstuk. De vesting deed ooit dienst als politieke gevangenis en het is de begraafplaats van de legendarische Romanovs. Ook Peter de Grote heeft hier zijn laatste rustplaats, net als zijn zoon Alexei.  De laatste plande in de 18de eeuw een coup tegen zijn vader.  Die mislukte echter en hij vluchtte naar het buitenland. Zijn vader lokte hem terug als verloren zoon om hem vervolgens te straffen met de marteldood.
Peter En Paulusvesting Romanovs
  • Een absolute must is het Hermitage, één van de beroemdste musea ter wereld en verspreid over verschillende gebouwen. Het indrukwekkendst is het Winterpaleis. Tot de revolutie was dit de residentie van de keizerlijke familie.  Het museum ontstond in 1764 uit de verzameling van Catharina de Grote met ruim 300 schilderijen. Ondertussen herbergt het  meer dan 3 miljoen stukken.  Gekocht of ‘verkregen’!  Kunstliefhebbers kunnen hier hun hartje ophalen, maar het gebouw met zijn prachtige zalen is op zich al de moeite waard. Een van de pronkstukken is de Pauwenklok. Op de hele uren zet de pauw zijn staart uit, beweegt de uil zijn kop van links naar rechts en de haan beweegt ook.  Wij waren destijds met een hele groep in het Hermitage en speciaal voor ons werd de klok (het toppunt van kitsch als je het mij vraagt) in gang gezet.  
  • Aan de achterkant van het Hermitage sta je op het Paleizenplein. Dit plein staat bekend voor de vele gebeurtenissen die er plaatsvonden, zoals Bloody Sunday in 1905 en de Oktoberrevolutie in 1917. Tegenwoordig worden er veel concerten gegeven door wereldsterren als Elton John en de Rolling Stones. Iets voorbij het Hermitage vind je dan weer het Winterkanaal, het smalste kanaaltje van de stad.
Hermitage St Petersburg
  • The Church of the Spilled Blood (kerk van de verlosser van het bloed) is de mooiste Russisch-orthodoxe kerk die ik ooit gezien heb. De kerk werd gebouwd op de plaats waar Alexander II in 1881 werd vermoord. Het gebouw bevat 75000 m² mozaïekwerk en de 5 koepels zijn ware kunstwerken.
  • De Sint Isaac Kathedraal was in 1707 nog een kleine houten kerk. In 1819 startten ze met de bouw van de huidige kathedraal die nog steeds één van de grootste ter wereld is.  Er waren 10762 stammen nodig om de grond te heien.   Alleen al de funderingswerken duurden 5 jaar en er waren 125.000 werklui nodig. Elke zuil is gemaakt uit 1 blok Fins graniet en er was 100 kg bladgoud nodig om de koepel te bedekken. Lever een inspanning en beklim de toren.  Van hieruit heb je een prachtig zicht over de stad.

 

Kathedraal Van Het Heilige Bloed Rusland
  • Aan de overkant van de rivier ligt Vasilevski-eiland.  Op de kade staan de Rostra zuilen.  Dit zijn 32m hoge vuurtorens die versierd zijn met scheepsboegen. De monumentale beelden aan de voet stellen de 4 grote Russische rivieren voor, Neva, Wolga, Dnjepr en Volchov.
  • De Kunstkammer herbergt de verzameling biologische curiositeiten van Peter de Grote.  Hier zie je o.a. een collectie misvormde mensen, het skelet van zijn persoonlijke bediende (2.27m!!), tanden van Peter de Grote, siamese tweeling op sterk water,….  
  • Wandel zeker eens langs de Paleiskade.  Hier staat het ene indrukwekkende gebouw naast het andere.
  • Nevski Prospekt is de belangrijkste verkeersader van de stad en stond ooit bekend als ‘de Straat der Verdraagzaamheid’ dankzij de haar vele kerken van de meest uiteenlopende godsdiensten. Aan huisnr 120 hangt een bord dat dateert uit de tijd van het beleg met de waarschuwing ‘Burgers! Deze kant van de straat is het gevaarlijkst tijdens artilleriebeschietingen’.  Vanuit het Literair café vertrok Poesjkin in 1837 naar zijn fatale duel. De Kazankathedraal bestaat uit 96 Corintische zuilen in 4 rijen en vormt een boog die uitkijkt over de Nevski Prospekt. De bouwers haalden hun inspiratie in Rome.   

En dit is slechts een kleine greep uit al het moois dat er hier te zien is. Het historisch centrum van Sint-Petersburg is dan ook niet voor niets Unesco-werelderfgoed.


Ballet


Net zoals je in New York naar Broadway moet, zou je hier naar het Mariinsky Theatre moeten. In dit gerenommeerde theater traden de groten der aarde op. Tickets voor een ballet- of operavoorstelling kan je hier boeken. Ik ben zelf geen echte liefhebber maar heb toch genoten van het Zwanenmeer door het Bolsjojgezelschap. Dit is echt once in a lifetime.  

Buiten de stad


Buiten de stad is er 1 bezienswaardigheid die je absoluut niet mag missen. Het Peterhof is één van de indrukwekkendste trekpleisters van Rusland. Je kan er per draagvleugelboot naartoe. Met de auto is het een flinke rit, maar het voordeel is dat je dan wel iets van het ‘andere’ Rusland hebt gezien.  Eens je buiten de stad bent, krijg je nl te maken met de schaduwzijde van Rusland. Hier zie je wel de grauwe gebouwen en straalt het straatbeeld een algehele tristesse uit.  


Het Peterhof werd in 1705 gebouwd als buitenverblijf voor de tsarenfamilie. Peter de Grote wilde een paleis dat passend was voor de hoogste der vorsten en een bezoek aan Versailles vergrootte zijn ambitie. Vanaf het Peterhof vertrekt er een kunstmatig zeekanaal naar de Oostzee zodat de Tsaren tot aan de voordeur konden varen. Hoe decadent is dat!  De imposante cascade voert langs 37 vergulde bronzen beelden, 64 fonteinen en 142 waterspuiters. Een lust voor het oog.   Van 1941 tot 1944 werd het paleis bezet door de vijand. Alle kunstwerken werden gelukkig op voorhand weggebracht of zelfs begraven om ze te redden.

Binnen zijn vooral de hoofdtrap en de troonzaal werkelijk indrukwekkend.

Peterhof
Peterhof Kanaal

Heb je nog wat meer tijd, bezoek dan ook het Catharina Paleis in Poesjkin. Het was het zomerpaleis van Tsarina Elizabeth. Zij noemde het naar haar moeder Catharine de Grote.  De verbluffende, 300 meter lange gevel is versierd met een overvloed aan zuilen, ornamenten en pilaren. Van het begrip less is more hadden ze destijds nog niet gehoord. Het gebouw werd volledig verwoest tijdens WO II en is sinds 2003 terug open voor publiek.

 

Catharina Paleis

Where to eat?


Tegenwoordig zijn er massa’s goede en hippe eetgelegenheden in Sint-Petersburg.  Enkele aanraders zijn:

 

  •  Sadko .  Alleen al het prachtige interieur is de moeite waard.
Sadko Restaurant
  • Podvorye ) ligt een eindje buiten de stad. Het is een houten gebouw dat volledig volgens de 18de eeuwe Russische architectuur is opgetrokken. Ook de binnenkant is volledig in hout, de keuken is zeer traditioneel en je wordt er vergast op een folkloristisch optreden. Het hotel is enkele jaren geleden afgebrand, maar inmiddels weer opgebouwd.
  • In Peters’ soldier kan je terecht voor een diner en vodkaproeverijen.
  • Aquarell is een drijvend bouwwerk op de Neva. 
  • Park Giuseppe heeft een goede prijs/kwaliteit verhouding en heeft een unieke locatievlak naast de Church of the Spilled blood.
  • Restaurant Gra-Fin is hip en trendy en ligt vlakbij de St. Isaac Cathedraal.
  • De visliefhebbers moeten naar Restaurant Russkaya Rybalka aan de Finse baai, net buiten Sint-Petersburg.

Je ziet het, ook de gastronomen komen aan hun trekken in deze fantastische stad.

Op amper 2.5 uur vlieg je van Brussel naar Sint-Petersburg. Kies dus voor je volgende citytrip eens niet voor de klassiekers als Parijs of Londen, maar bezoek de magnifieke Tsarenstad.   

Tijdens de zomermaanden kan het heel erg warm zijn in de stad.   Het voor- en najaar zijn dus betere reistijden.  Ik bezocht St-Petersburg ook een keer in december.  Mits aangepast kleding (want het kan heel erg koud zijn), heeft deze periode ook absoluut zijn charme.


REISDUUR: 5 dagen
REISTIJD: december en mei